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大西リポート 「大西リポート」は新潟県内の経営者の生き様を大西勇がホンネで紹介したドキュメントです。
 
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※記事中の会社名・団体名・所属・役職等は取材当時のものです。
平成9年11月1日号
大西リポート047
 

世間の冷笑の中で


「赤字5年、やっと一人前に」
「ねばりです」とコロナ 内田力社長(52才)

正気か?

 石油ストープメーカーのコロナが昭和54年に「エアコンへ進出する」と発表した時、世間はあきれかえり、そして冷笑した。「大手家電メーカーがしのぎを削っているエアコン市場へ進出するなんて正気か」「どうせストープ屋のやることだ。涼しくなるエアコンじゃなく、あったかくなるエアコンをつくるんじゃないか」取引銀行の日本興業銀行新潟支店までも反対した。「敵は手強い。今のコロナじゃ無理だ。やめておけ」(種山審査役)。だがコロナはゴーサインを出した。何としても夏場の商品をもちたかったからだ。案の定、世間のうわさが適中した。まったく売れなかったのである。日立や東芝のエアコンの前には全然歯がたたなかった。赤字が続く。l年、2年、3年と、それが5年も続いた。社内からは「やっぱりダメか。あきらめよう」の声もでてくる。そんな時、突如として神風が吹いてきた。同業の某エアコンメーカーが生産を中止し、その分がコロナへまわってきた。そして記録的な猛暑までもが味方し、大量注文がでてきたのである。これがはずみとなって翌年から倍々ゲームで伸びていった。
 コロナの売上は今、八七三億円だが、このうちエアコンは33%、金額にして二八九億円を占める。全国のエアコンメーカー15社の中で真ん中の地位を占めるようになった。こうした体験を踏まえ、コロナの内田力社長は語る。

「事業を成功させるには、うまくいくまでやり続けること。つまりあきらめないことですね」中小企業が新分野を狙う場合、大手が手を出していない分野、すなわちスキ間市場を狙うがコロナは違った。天下の日立、東芝に対して正々堂々、勝負を挑み、互角に戦っているのである。ちょうど十両力士が横綱相手に一戦まじえるのと同じである。

再びピンチが

 エアコンで18年。やっと一人前になったかと思っていたら再びピンチが訪れた。エアコン業界の過剰生産とそれに伴う価格の低下でエアコンは今、大不況下にある。コロナの決算をみても2年前は76億円もあった経常利益が一気に半減した。
 どうするか?石油ストーブで大手家電メーカーをけ散らし、エアコンで大手家電メーカーと互角に勝負できるようになった自信からか、内田社長の表情には余裕がある。「最近、業界で初めての新製品を売り出したのです。マイナスイオンが部屋中に充満するので森林の中にいるような感じがするエアコンです」この商品(異風人)の売上目標は年間6万台というから50億円もの大型商品に仕立てあげようという計算だ。
 バトミントンラケットで世界一になったヨネックスの米山稔会長は若い頃、絶体絶命のピンチを三度乗り切ったあと「ピンチはチャンスなり」という経営哲学を身につけた。時代が変わり、人が変わっても、この哲学は生きている。エアコン大不況を前にしてコロナの内田社長は「ピンチはチャンスなり」といっているのだ。

三条の手品師

 内田社長は創業者内田鉄衛氏の次男坊として生まれた。新潟大学工学部を卒業してコロナ(当時は内田製作所)へ入社した。38才の時に社長に就任したので社長歴14年にもなる。入社してから約30年の間に会社を休んだのはたった一日だけというエピソードもある。健康なのだ。カラオケのもち歌は1,000曲にも及ぶ。手品にもこっており「本格的なマジックを学びたい」と意欲満々。

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